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Trotz des umstrittenen neuen Wahlgesetzes steigt die Stimmabgabe in Georgien

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GRIFFIN, Ga. – Als das Spalding County Board of Elections die vorzeitige Stimmabgabe an Sonntagen abschaffte, machten die Demokraten ein neues staatliches Gesetz dafür verantwortlich und beschuldigten das von den Republikanern kontrollierte Board, „Souls to the Polls“, ein Programm zum Aussteigen der Stimme unter schwarzen Kirchen, absichtlich zu vereiteln fordern ihre Gemeinden auf, nach Gottesdiensten ihre Stimme abzugeben.

Aber nach drei Wochen vorzeitiger Abstimmung vor der Vorwahl am Dienstag unterbietet die rekordverdächtige Wahlbeteiligung die Vorhersagen, dass das Georgia Election Integrity Act von 2021 zu einem Rückgang der Abstimmungen führen würde. Bis Ende Freitag, dem letzten Tag der vorzeitigen persönlichen Stimmabgabe, hatten fast 800.000 Georgier ihre Stimme abgegeben – mehr als dreimal so viele wie 2018 und sogar mehr als 2020, ein Präsidentschaftsjahr.

Stimmrechtsgruppen und Demokraten sagen, sie hätten ihre Strategien geändert, um Wähler unter den neuen Regeln zu mobilisieren. In Spalding County zum Beispiel brachten örtliche Aktivisten Souls an einem Samstag zu den Wahllokalen, und sie versprachen trotzig, dass sie doppelt so hart arbeiten würden, wenn es nötig wäre, den Zugang zu den Wählern zu schützen.

„Es war ein direkter Weg, der schwarzen Gemeinschaft zu signalisieren, dass sie jetzt das Sagen haben“, sagte Elbert Solomon, stellvertretender Vorsitzender des Demokratischen Komitees des Landkreises. „Aber jeden Tag kommen Leute durch die Tür, Weiße und Schwarze. Viele Menschen machen sich Sorgen um ihre Demokratie.“

Verteidiger des Gesetzes beschuldigten Demokraten, darunter Präsident Biden und Stacey Abrams, die mutmaßliche demokratische Kandidatin für den Gouverneur von Georgia in diesem Jahr, Vorwürfe der Unterdrückung von Wählern hochgespielt zu haben, weil dies bei ihrer Basis Anklang fand und ihnen half, Geld zu sammeln. Sie sagen, die Wahlbeteiligung beweise, dass die Rhetorik rund um das Gesetz falsch sei.

„Abrams und Präsident Biden haben das Volk von Georgia und das Land aus politischen Gründen belogen“, sagte der georgische Außenminister Brad Raffensperger (R). „Vom ersten Tag an habe ich gesagt, dass das georgische Wahlgesetz Sicherheit und Zugang ausgewogen hat, und die Fakten haben mich richtig umgesetzt.“

Die von der GOP kontrollierte Legislative des Staates wurde einer der ersten von Dutzenden im ganzen Land letztes Jahr, um Beschränkungen für die Abgabe und Auszählung von Stimmzetteln nach den Präsidentschaftswahlen 2020 zu genehmigen, als der damalige Präsident Donald Trump angriff, ohne Beweisedie Gültigkeit der Ergebnisse in sechs Staaten verlor er, darunter Georgia.

Der Election Integrity Act, auch bekannt als Senatsentwurf 202, löste eine wütende Gegenreaktion aus, als es vorbeiging. Biden nannte es „Jim Crow 2.0“. Abrams warf seinen Autoren vor, „Georgiens dunkle Vergangenheit rassistischer Wahlgesetze wiederzubeleben“. Der Bekleidungshändler Patagonia verurteilte die Gesetzesvorlage und die Major League Baseball verlegte ihr All-Star-Spiel aus Atlanta.

Das Gesetz schreibt neue Identifizierungsanforderungen für diejenigen vor, die Briefwahlzettel abgeben, schränkt die Verwendung von Briefkästen für die Briefwahl ein, macht es für Drittgruppen zu einem Verbrechen, Essen und Wasser an in der Schlange stehende Wähler zu verteilen, und blockiert die Verwendung mobiler Stimmabgaben Lieferwagen – wie es Fulton County im Jahr 2020 nach dem Kauf von zwei Fahrzeugen zu einem Preis von mehr als 700.000 US-Dollar tat – und verhindert, dass lokale Regierungen direkt Zuschüsse aus dem Privatsektor für die Wahlverwaltung annehmen.

Aber ein Großteil der Rhetorik, die sich gegen den Gesetzentwurf richtete, basierte tatsächlich auf Gesetzesentwürfen, die anschließend zurückgefahren wurden. Lokale und nationale Organisationen, darunter die Handelskammer der Metro von Atlanta und die in Atlanta ansässige Delta Air Lines, hatten sich geäußert enormer Druck auf die Republikaner der Bundesstaaten, einige der umstritteneren Bestimmungen zu streichen. Die Republikaner erklärten sich beispielsweise bereit, die Sprache fallen zu lassen, die die meisten Georgier von der Briefwahl ausschließt, und die vorzeitige Stimmabgabe am Wochenende einzuschränken. Sie erweiterten sogar die Stunden für die frühe Abstimmung in der endgültigen Rechnung.

„Im Gegensatz zu der überparteilichen Rhetorik, die Sie vielleicht innerhalb und außerhalb dieser Goldkuppel gehört haben, ist die Tatsache, dass dieses neue Gesetz den Wahlzugang im Pfirsichstaat erweitern wird“, sagte Gov. Brian Kemp (R) sagte im vergangenen März, als er das Gesetz unterzeichnete, und stellte fest, dass jeder Bezirk in Georgia zum ersten Mal in der Geschichte die vorzeitige Abstimmung an den Wochenenden ausgeweitet hätte.

Auch Raffensperger weist in öffentlichen Reden gerne darauf hin, dass ihn Stimmrechtsgruppen wegen der neuen Pflicht zur Angabe einer Identifikationsnummer auf Briefwahlunterlagen verklagen, obwohl Minnesota seit rund einem Jahrzehnt eine ähnliche Pflicht auferlegt.

„Und falls Sie es nicht wussten, Minnesota ist ein blauer Staat“, sagte Raffensperger, der zusammen mit Kemp zur Wiederwahl kandidiert, kürzlich in einer Rede vor lokalen Wirtschaftsführern in Savannah. „Wir sind ein roter Staat. Und so verwenden wir beide den gleichen Prozess.“

Einige in Wahllokalen befragte Wähler sagten, sie seien nicht bereit, mit der neuen Ausweispflicht ein Risiko einzugehen. Sie entschieden sich dieses Jahr für eine persönliche Stimmabgabe, weil sie befürchteten, dass ihr Stimmzettel aufgrund der neuen Ausweisanforderungen abgelehnt werden könnte. Da Dropboxen jetzt innerhalb von Wahllokalen und nicht mehr am Straßenrand sein müssen und nur während der Wahlzeiten zugänglich sind, ist es genauso einfach, persönlich abzustimmen, sagten sie.

„Sie haben es schwer gemacht“, sagte Preston Wallace, ein Rentner aus Chamblee, der 2020 per Post abstimmte, sich aber dafür entschied, dies dieses Jahr persönlich zu tun. „Ich bin mir nicht sicher, was die Abgaben angeht oder ob die Post rechtzeitig abgeholt wird. Ich traue es einfach nicht. Ich wollte kein Risiko eingehen.”

Die Wahlbeteiligungszahlen für die Früh- und Briefwahl in der Vorwahl am Dienstag zeigen einen dramatischen Rückgang der Briefwahl im Laufe des Jahres 2020, als die Vorwahl in den ersten Monaten des Jahres durchgeführt wurde Coronavirus Pandemie. Etwa ein Drittel der Frühwähler gaben ihre Stimme in diesem Jahr per Briefwahl ab, während diese Zahl in diesem Jahr auf 8 Prozent gesunken ist.

In einer öffentlichen Bibliothek in Dunwoody, in den nördlichen Vororten von Atlanta, sagte Wahlleiterin Renata Fleming, dass in den Wochen vor dem Wahltag 2020 der Briefwahlkasten mit Dutzenden von Stimmzetteln gefüllt war am Ende eines jeden Tages, wenn Teams von Wahlhelfern es geleert haben. In diesem Jahr listete ein an der Seite des Briefkastens angebrachtes Protokoll die Anzahl der Stimmzettel auf, die in den ersten beiden Tagen der Aktivität gesammelt wurden. Am 3. Mai waren es acht. Am nächsten Tag war es drei.

Beamte der Staatswahlen sagten jedoch, der Vergleich der Briefwahlzahlen in diesem Jahr mit einer Präsidentschaftswahl während einer Pandemie sei irreführend. Sie sagten, ein Teil des Rückgangs der Briefwahl sei zu erwarten, da Georgia vor dem Ausbruch der Pandemie nie ein großer Briefwahlstaat war. Bei den Halbzeitvorwahlen 2018 waren beispielsweise 7 Prozent der vorzeitigen Abstimmungen Briefwahlen – etwas weniger als in diesem Jahr.

„Vor der Pandemie haben die Georgier persönlich genauso oft gewählt wie jetzt“, sagte Raffensperger-Sprecher Ari Schaffer. „Was wir sehen, ist eine Rückkehr zur Normalität vor der Pandemie. Es mag dem Narrativ der ‚Wählerunterdrückung‘ widersprechen, aber das sind die Fakten.“

Der georgische Wahlausschuss weist Vorwürfe der Stimmzettelentnahme zurück

Wahlrechtsgruppen sagten, sie hätten ihre Wählerregistrierung und Aufklärungsbemühungen verstärkt, um sicherzustellen, dass die Georgier wissen, wie sie nach den neuen Regeln wählen sollen, und keine Angst davor haben. Mit 95 Prozent der tatsächlich registrierten Wahlberechtigten weist Georgia derzeit die höchste Registrierungsrate des Landes auf, und die Wahlgruppen nehmen einen Teil dieser Anerkennung dafür in Anspruch.

Die Vorschrift, die es Drittparteien verbietet, Essen oder Wasser an wartende Wähler zu verteilen, wurde im vergangenen Jahr scharf kritisiert. Aktivisten bereiten sich darauf vor, diese Regel zu umgehen, indem sie Tische abseits langer Schlangen aufstellen und die Wähler ermutigen, von der Schlange wegzutreten – und ihre Nachbarn ihre Plätze zu halten – wenn sie hungrig oder durstig sind oder es satt haben, zu stehen.

Cliff Albright von Black Voters Matter, einer in Georgia ansässigen Stimmrechtsgruppe, sagte, das Problem werde wahrscheinlich im November ausgeprägter sein, wenn die Wahlbeteiligung höher sein wird als am Dienstag. Aber die Gruppe nutzt den Dienstag als Probelauf und verschickt Textnachrichten und Radiowerbung, in denen die Wähler aufgefordert werden, ihr eigenes Wasser, Stühle und Telefonladegeräte mitzubringen.

“Es wird sie nur wissen lassen, dass sie aufgrund dieses Gesetzes zur Unterdrückung von Wählern mehr darauf achten müssen, auf lange Schlangen vorbereitet zu sein”, sagte Albright.

Paul Glaze, ein Sprecher des New Georgia Project, einer von Abrams gegründeten Wählerregistrierungsgruppe, sagte, es gebe bereits Beweise für die abschreckende Wirkung des Senatsgesetzes 202. Er sagte, eine interne Analyse habe einen Anstieg der Ablehnungsraten bei Briefwahlen um 400 Prozent festgestellt Kommunalwahlen im vergangenen Jahr, die nach der Umsetzung des neuen Gesetzes stattfanden. Er wies auch darauf hin, dass die Bestimmung des Gesetzentwurfs, die jedem Wähler erlaubte, Registrierungen anzufechten, zu einem Versuch in Forsyth County führte, die Registrierung von 13.000 Wählern abzulehnen.

Der Wahlausschuss des Bezirks entfernte nur eine Handvoll der Registrierungen, nachdem das New Georgia Project einen Brief mit der Warnung vor den rechtlichen Folgen der Streichung von Wählern aus den Listen ohne ausreichende Beweise verschickt hatte.

In Griffin gewannen die Republikaner letztes Jahr die Mehrheit im Spalding County Board of Elections und beschlossen in diesem Frühjahr, die Sonntagswahl abzuschaffen, wie es das neue Staatsgesetz erlaubt. Seitdem haben lokale Demokraten mobilisiert rund um das Thema Stimmrecht, führen Registrierungsaktionen durch und erweitern ihre Mitgliedschaft.

Die Partei hat sich diesen Monat mit Black Voters Matter zusammengetan, um in einem Griffin-Waschsalon ein Wählerregistrierungsfestival zum Thema Muttertag zu veranstalten. Mit dem kürzlich enthüllten Wandbild des Unternehmens des verstorbenen Kongressabgeordneten und Bürgerrechtlers John Lewis als Hintergrund hoffte die Gruppe, dass die Veranstaltung dazu beitragen würde, die umliegende Gemeinde, die überwiegend aus Schwarzen besteht, mit Energie zu versorgen.

„Diese Gegend ist speziell nicht dafür bekannt, rauszugehen und abzustimmen“, sagte Vett Johnson, der Besitzer des Waschsalons. Wenn wir die Bereiche fördern, die nicht rausgekommen sind, dann bekommen wir vielleicht eine bessere Repräsentation der Leute, die hier sind, und dann haben sie das Gefühl, dass sie mehr Mitsprache haben und sich ein bisschen mehr über die Politik freuen würden.“

Republikanische Mitglieder des Wahlvorstands von Spalding County reagierten nicht auf Interviewanfragen. In einem Brief an die Washington Post bestritt der Vorstandsvorsitzende Ben Johnson jedoch, dass die Streichung der Abstimmung am Sonntag rassistisch motiviert war. Er merkte an, dass Spalding nun verpflichtet ist, die vorzeitige Stimmabgabe an zwei Samstagen statt nur an einem anzubieten, sodass die Abschaffung der sonntäglichen Stimmabgabe die Gesamtzahl der Frühwahltage am Wochenende nicht verringert.

Johnson drängte auch auf die Idee zurück, dass „Souls to the Polls“ in Spalding eine lange Tradition hat, da es die Sonntagswahl erst seit wenigen Jahren gibt.

„Die optionalen Abstimmungstage am Sonntag sollen für den Fall genutzt werden, dass es längere Wartezeiten für die Abstimmung gibt, was die Hinzufügung der optionalen Vorab-Abstimmungstage erforderlich macht“, schrieb er. „Spalding County hat und hatte noch keine längeren Wartezeiten an Wahllokalen, um die Hinzufügung der optionalen Sonntags-Überlauf-Vorwahltage zu rechtfertigen.“

Patsy Reid – 70 Jahre alt, schwarz und im Ruhestand – sagte, sie sei überrascht, dass sie bei ihrer Abstimmung Anfang dieses Monats keine Probleme hatte. Reid gab ihre Stimme für Abrams in den Vorwahlen der Demokraten ab, befürchtete jedoch, dass ihre Stimme angesichts von Berichten über die Unterdrückung von Wählern gegen Farbige nicht berücksichtigt werden könnte in Georgien.

„Ich hatte gehört, dass sie versuchen würden, uns auf jede erdenkliche Weise abzuschrecken, weil wir bei den letzten Wahlen, als Trump nicht gewonnen hat, nicht republikanisch geworden sind“, sagte Reid. „Dort hineinzugehen und so einfach zu wählen wie ich, und mit dem Respekt behandelt zu werden, von dem ich wusste, dass ich ihn als amerikanischer Staatsbürger verdiene – ich war wirklich zurückgeworfen.“

Alice Crites hat zu diesem Bericht beigetragen.

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