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Taylor Wards Ausbruch mit Angels war von der Wissenschaft des Schlagens durchdrungen

Von Pedro Mura
FOX Sports MLB-Autor

Wann Taylor Ward‘s ehemaliger Mitbewohner zeigte ihm die neuen Methoden, die er gelernt hatte, um seinen Schwung zu verfolgen, und Ward erkannte sofort das Potenzial darin.

Es war im Herbst 2017, und Trent Woodward hatte gerade beschlossen, sich wegen einer bedeutenden Hüftoperation vom professionellen Baseball zurückzuziehen. Glücklicherweise hatte er vier Saisons als Astros Landarbeiter, und in seiner letzten Saison machten ihn die Astros mit den neuen Technologien bekannt, die ihrer Meinung nach ein präzises Üben beim Streben nach Schwungeffizienz ermöglichten.

Sie schrieben nicht einen bestimmten Schwungstil vor, sondern empfahlen eine Reichweite sowie Übungen, die den Schlagmännern halfen, innerhalb dieser Reichweite zu bleiben. Woodward zeigte sie Ward, und Ward sah sofort Ergebnisse.

„Anfangs dachte ich: ‚Oh, ich werde das tun, und mein Leben wird großartig, und alles ist vorbei‘“, sagte Ward. “‘Ich werde einfach jeden Tag harken gehen.'”

Er hat jeden Tag geharkt – in den kleineren Ligen. Nach einem dominanten Double-A-Stint stieg er zu Triple-A auf, wo er sich weiterhin auszeichnete. Bis August 2018 war Ward in den großen Ligen.

Dort stockte sein Erfolg für einige Spielzeiten.

Nun, der 28-Jährige Engel Outfielder ist der größte Breakout-Star des Jahres 2022. Seine 1.199 OPS führen alle großen Ligen an, die in dieser Saison mindestens 90 Mal geschlagen haben. Nur zwei andere Spieler, Manni Machado und Mike Forelleliegen innerhalb von 200 Punkten von dieser Marke.

Während der Rest des Sports Mühe hatte, Anstoß zu erregen, hat Ward dies mit scheinbarer Leichtigkeit getan, und die beste Offensive der Angels ist seinem Beispiel gefolgt. Die beiden jüngsten AL MVPs der gesamten Saison sind beide Angels, Trout und Shohei Ohtaniaber es ist eine längst vergessene Aussicht, wer in dieser Saison bisher der beste Spieler des Teams war.

Es ist nicht so wild, wie es scheint. Bei mehr als 800 Triple-A-Plattenauftritten in den Jahren 2018, ’19 und ’21 erreichte Ward .330 mit einem OPS von über 1.000. Sein Schwung strafte Interessenten, blieb aber für höchstes Niveau zu inkonsequent.

Als er 2020 und 21 zu den Majors zurückkehrte, war Ward besser, aber nicht außergewöhnlich. Während dieser Zeit schlug Angels-Manager Joe Maddon vor, dass sich Ward verbesserte, als er aufhörte, über seinen Kontaktwinkel nachzudenken.

“Jemand wollte ihm beibringen, den Ball zu heben”, sagte Maddon damals gegenüber Reportern. „Und er hat dieses Ding, das überall im Internet ist, das ist wirklich schrecklich … Er musste davon weg.“

Eigentlich musste er sich erneut darauf einlassen. Ward und Woodward haben sich seit der Nebensaison 2017 mindestens einmal im Monat getroffen und die Art und Weise, wie Ward einst geschwungen hat, langsam überarbeitet, um sich an den von Astros eingeführten Grundsätzen auszurichten. Es begann damit, den Schläger in einem 90-Grad-Winkel zu seiner Wirbelsäule zu halten und zu versuchen, den Winkel des ankommenden Pitch mit einem leichten Aufwärtshaken in seinem Schwung anzupassen. Blast Motion und K-Vest-Ausrüstung machten das Aufnehmen und Üben möglich.

Ward tappte zuerst in die übliche Falle, mit zu viel Aufwärtshaken zu schwingen, und das zu korrigieren brauchte Zeit – mit Woodwards Hilfe. Sie streben nun einen Startwinkel zwischen 5 und 12 Grad an, um die potenzielle Kontaktzeit zu maximieren. Homer sind nicht das Ziel, sondern ein willkommenes Nebenprodukt eines effizienten, Liner-getriebenen Ansatzes.

“[Woodward] und ich kenne die tiefen Details dessen, was wir tun “, sagte Ward. „Joe wusste das damals nicht unbedingt in diesem Ausmaß.“

Bis 2021 war Wards Schwung fast dort, wo er jetzt ist. Aber nachdem ihn eine Verletzung im ersten Monat aushielt, schlug er in den nächsten Monaten größtenteils um sich. Während der All-Star-Pause beschlossen er und Woodward, noch eine Änderung vorzunehmen. Er fühlte, dass er Zeit mit unnötigen Bewegungen in seiner Haltung verschwendete, und bewegte seine Hände näher an seinen Körper, um seinen Schwung zu vereinfachen. Sie hatten einen solchen Wechsel in den vergangenen Jahren diskutiert, aber nie durchgeführt.

„Das hat buchstäblich verfestigt, was ich von diesem Moment an bewahrt habe“, sagte Ward letzte Woche, „bis zu diesem Moment.“

In vier Spielen nach der Pause erzielte Ward drei Extra-Base-Hits. Dann kehrte Justin Upton von einer Verletzung zurück und die Angels degradierten Ward. Er löschte das Triple-A-Pitching aus und verdiente sich schließlich seinen Weg zurück zu den Majors für die letzten beiden Spiele der Saison. In fünf Plattenauftritten erreichte er viermal die Basis. Er ging für den Winter zuversichtlich in seinen Schwung nach Hause, wobei sowohl Ward als auch Woodward glaubten, dass ein Ausbruch kommen würde.

Woodward ist seit langem begeistert von der Schaukel. Als Teenager las er „The Science of Hitting“ von Ted Williams. Während der Highschool-Spiele stritt er sich oft mit einem Teamkollegen über den Schwung. Er zitierte Williams’ Rat, mit einem leichten Aufwärtshaken zu schwingen. Sein Teamkollege zitierte den Rat seiner Trainer, leicht nach unten zu schwingen. Dieser Teamkollege, Kyle Knoblauchschaffte es mit den Major Leagues Dodgerwo er erfuhr, dass Williams Ansatz viel mehr Unterstützung hatte.

„Es ist lustig, sich in diesen fortschrittlichen Analyseorganisationen an die gleiche Stelle zu schließen“, sagte Woodward, der jetzt im Vertrieb von Medizinprodukten arbeitet.

Es ist auch lustig, dass der Top-Performer der Angels in dieser Saison von den Lehren der Astros angetrieben wurde. Die Angels sind auch eine fortschrittliche Analyseorganisation, aber sie haben während Wards Amtszeit eine Reihe von Iterationen durchlaufen. Drei Wochen nachdem Ward bei den Angels unterschrieben hatte, trat General Manager Jerry Dipoto zurück. Billy Eppler ersetzte schließlich den vorläufigen General Manager Bill Stoneman, und Perry Minasian ersetzte Eppler nach der Saison 2020.

Die Menschen und Lehren haben sich verändert. Wards Position hat sich geändert. Als die Angels ihn vor sieben Jahren aus dem Bundesstaat Fresno auf den 26. Gesamtrang holten, war er ein Defense-First-Catcher, den einige Scouts als Pitcher bevorzugten. (Baseball America schrieb, dass ihm „ein natürliches Schlaggefühl“ fehlte.) Bei seinem Debüt in der Major League war Ward ein dritter Baseman. Jetzt ist er ein alltäglicher Right Fielder.

Die Konstante war seine außergewöhnliche Plattendisziplin. Er hat immer das scharfsinnige Auge bewiesen, das zum Zeichnen von Spaziergängen notwendig ist, und jetzt hat er dies mit Kraft und einer so ruhigen Herangehensweise gepaart, dass er sich kaum bewegt, bevor er schwingt.

„Es zermalmt dein Ego, wenn er Pitches so nimmt, wie er sie nimmt“, sagte Angels Rechtshänder Michael Lorenz, ein ehemaliger Zwei-Wege-Spieler. „Es ist, als hätte er es sofort gesehen. Er wusste, dass es kommen würde. Als Pitcher sagst du: ‚Whoa, warte eine Sekunde. Das ist nicht normal.’“

Lorenzen, der in dieser Saison neu im Team ist, bemerkte diese Anomalie, als Ward nach einigen beeindruckenden Takes während des ersten Cactus League-Spiels der Angels Homer machte. Als Lorenzen Ward am nächsten Morgen im Kraftraum sah, fragte er ihn ehrfürchtig, was er an seiner Herangehensweise geändert habe.

Ward hat es heruntergespielt – wenig hätten seit letztem Jahr verändert – aber Lorenzen hat weiter zugeschaut. Als die Angels das Lager in Arizona abbrachen und nach Südkalifornien aufbrachen, räumten sie die Fledermäuse für Ward ab, indem sie Upton für den Einsatz bestimmten und das 28-Millionen-Dollar-Gehalt des erfahrenen Außenfeldspielers für 2022 auffraßen.

Am nächsten Tag, während der Ausstellung der Freeway Series im Angel Stadium, fragte sich Lorenzen immer noch genau, was Ward anders machte. Er fand einen Überbleibsel David Fletcher während des ersten Innings und fragte ihn. Während sie sprachen, kämpfte Ward gegen Dodgers Ass Walker Bühler zu einem 3: 2-Count, dann einen Homerun.

Am nächsten Nachmittag kehrte Lorenzen nach Ward zurück. Seitdem haben sie mehrere Gespräche über die Wissenschaft geführt, die seinem Schwung zugrunde liegt.

„Das ist keine Phase. Es ist nicht so, dass er gerade superheiß ist“, sagte Lorenzen. “Er ist heiß, aber es ist mehr als das.”

Statistiken unterstützen seine Behauptung. Mehr als seine Kraft treibt Wards Plate-Disziplin diesen Erfolg an. Er schlägt den Ball nicht besonders hart, aber seine Verfolgungsrate liegt laut Statcast im 99. Perzentil des Sports. Seine Geduld zwingt die Gegner, ihm Pitches zuzuwerfen, die er fahren kann.

“Wenn Sie ihn 97 an die Ecke werfen, wird er es sich ansehen und sagen: ‘Ich werde das wahrscheinlich nicht treffen, und wenn ich es tue, werde ich wahrscheinlich nicht viel Schaden damit anrichten'”, sagte Teamkollege Jared Walsch. „‚Also werde ich mein Risiko eingehen, weil der Ump es vielleicht einen Ball nennen könnte.’“

In den letzten Jahren haben Walsh und Ward viele hundert Stunden damit verbracht, zusammen zu schlagen, einschließlich täglich in der Nebensaison in Arizona. Sie fuhren gemeinsam durch die Pandemie, redeten durch ihre Schwünge und nahmen Schlagübungen von Wards Frau. Walsh brach in der nächsten Saison aus und wurde letzten Sommer ein All-Star.

Ward hat etwas länger gebraucht, aber Walsh hat damit gerechnet.

“Ich habe in der Nebensaison nichts gesehen, was mich denken ließ: ‘Whoa, das ist ganz anders'”, sagte Walsh. „Es ist ein allmählicher Fortschritt. Er arbeitet sich seit 2017 den Arsch ab. Jetzt fängt man an, die Früchte dieser Arbeit zu sehen.“

Ward wacht in dieser heißen Strecke glücklicher auf. Er findet Frieden auf dem Teller und folgt seinem kooptierten Mantra: Schweben wie ein Schmetterling, stechen wie eine Biene. Und er findet Freude daran, Schaukeln zu untersuchen – seine eigenen und die anderer. Diese Studie überzeugt ihn, dass er diesen Erfolg aufrechterhalten kann.

„Im Laufe der letzten vier Jahre war es ein kontinuierlicher Prozess – eine Art Krabbeln, Gehen, Laufen –, um im Laufe der Zeit einige dieser Dinge in seinen Schwung zu integrieren“, sagte Woodward. „Er hat gerade so viel von der Swing-Wissenschaft, über die wir ursprünglich gesprochen haben, adoptiert und eingekauft, dass es ihm einfach zur zweiten Natur geworden ist.“

Ward begann, sich einzukaufen, sobald er das Wesentliche von Woodward hörte. Er forschte auf eigene Faust weiter. Jetzt steht er an der Spitze der Schlagerwelt und nimmt sich nur wenig Zeit, um zurückzublicken.

„Ich wünschte, ich hätte dieses Zeug vor vier oder acht Jahren gewusst“, sagte er. „Ich habe das Gefühl, dass es so hätte sein sollen. Aber es ist einfach so.“

Pedro Moura ist der nationale Baseball-Autor für FOX Sports. Zuvor berichtete er drei Saisons lang über die Dodgers für The Athletic und davor fünf Saisons lang über die Angels and Dodgers für das Orange County Register und die LA Times. Zuvor berichtete er über seine Alma Mater, USC, für ESPNLosAngeles.com. Als Sohn brasilianischer Einwanderer wuchs er in den Vororten Südkaliforniens auf. Sein erstes Buch „How to Beat a Broken Game“ erschien diesen Frühling. Folgen Sie ihm auf Twitter @pedromoura.


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