Sports

Paul O’Neill erinnert sich an das letzte Spiel der Yankees, wie knapp er der Rückkehr in einem neuen Buch entronnen war

Auszug aus „Swing und ein Hit: Neun Innings dessen, was Baseball mir beigebracht hat“ von Paul O’Neill und Jack Curry.

Meine letzte, unvergessliche Nacht im Yankees Stadium

Die Yankee-Fans wussten, dass ich in den Ruhestand gehen würde. Jeder wusste es. Egal wie sehr ich versuchte, Fragen über meine letzte Saison im Jahr 2001 abzuwehren, die Fans waren sich des Unvermeidlichen sehr bewusst und machten mein letztes Spiel im Yankee Stadium zu einem der erstaunlichsten, demütigendsten und emotionalsten Abende meiner Karriere . Wir spielten ein druckvolles Spiel 5 der World Series gegen die Arizona Diamondbacks, aber manchmal machten die Fans an diesem Abend mein Ausscheiden. Bis heute fühle ich mich geehrt und verblüfft über ihre Reaktionen.

Vor diesem bedeutsamen Spiel gingen meine Gefühle in verschiedene Richtungen und ich wollte nicht mit Reportern sprechen. Aber da dies meine letzte Nacht in der Bronx war, stimmte ich widerwillig zu, einige Fragen zu beantworten. Ich habe darauf geachtet, über den Ruhm und die Majestät der Yankees zu sprechen, nicht über mich.

„Wenn Sie ein Bild sehen, das Baseball darstellt, sehen Sie einen altmodischen Baseball mit Babe Ruths Autogramm und den alten Schlägern“, sagte ich. „Wenn Sie dieses Stadion betreten, spüren Sie das aufgrund der Geschichte, die hier stattgefunden hat. Mickey Mantel, Joe DiMaggio. Die Dinge haben sich nicht so sehr verändert. Das sind die Dinge, die mir am meisten bedeutet haben, als ich hierher gekommen bin, und das sind die Dinge, die mir die ganze Zeit, die ich hier bin, in Erinnerung geblieben sind.“ Und das tun sie immer noch.

Yankees Paul O’Neill verlässt das Feld im neunten Inning von Spiel 5 der World Series gegen die Arizona Diamondbacks im Jahr 2001 an jubelnden Fans vorbei.
Reuters

Während sie vor dem Spiel Sprints über das Außenfeld liefen, sangen die Fans immer wieder meinen Namen. Als ich im ersten Inning auf meine Position im rechten Feld joggte, gab es Standing Ovations.

Bereits? Ich hatte nichts getan. Nun, im Ernst, ich wusste, dass es ein Dankeschön für meine neun Saisons in New York war. Ich hob meinen Handschuh, um sie anzuerkennen, und dann holte ich ein paar Mal tief Luft und sah mich im Stadion um, um alles aufzusaugen, was passierte, falls das überhaupt möglich war. Ich sah Plakate mit der Aufschrift „Danke, Paulie“. Es war so surreal.

Als ich in der Batter’s Box im achten Platz stand, wurde ich mit weiteren Standing Ovations begrüßt und meine Augen wurden von einem Blitzlichtgewitter geblitzt. Damals gab es noch keine Handykameras. Die Fans standen im neunten erneut für mich, als ich im rechten Feld stand und ich meine Mütze umklammerte und sie über meine Augen zog. Ich dachte wirklich, ich könnte weinen. Dann wurden die “Paul O’Neill, Paul O’Neill”-Gesänge intensiver.

Yankees
Yankee-Fans halten im 8. Inning während Spiel 5 der World Series im Yankee Stadium Anmeldungen für Paul O’Neill hoch.
Franz Specker

Als ich diese Gesänge hörte, war ich überwältigt. Ich senkte ein paar Mal den Kopf und starrte auf das Außenfeldgras, weil ich nicht wusste, was ich tun sollte. Wir verloren das Spiel, ein World Series-Spiel! Es war also nicht so, dass ich den Fans zuwinken oder meine Mütze kippen oder sogar „Danke“ flüstern könnte. Wenn du ein World Series-Spiel verlierst, verhältst du dich nicht so. Aber dass die Fans gejubelt haben, während wir verloren haben, war schon eine Ehre. Es ist eines der größten Geschenke, die ich je erhalten habe, auf oder neben dem Baseballfeld.

Und glücklicherweise wurde das Spiel, nicht ich, zum alleinigen Fokus, als Scott Brosius im neunten Spiel einen zwei-out-Homer gegen den umkämpften Byung-Hyun Kim schlug. Es war das zweite Spiel in Folge, in dem Kim eine Führung im neunten Inning abgegeben hatte. Wir lebten wieder. Ich schlug wieder im zehnten und geerdet. Das war mein letztes At-Fledermaus in der Bronx, weil Alfonso Soriano im zwölften eine Run-Scoring-Single rappte, um uns zu einem zweiten dramatischen Sieg in Folge zu führen. Wir führten die Serie mit 3:2 an. Zweifellos haben uns die treuen Fans und die allgegenwärtigen Geister durch die Bronx geführt.

Die Euphorie von New York reichte nicht bis zu den Spielen in Arizona. Wir wurden in Spiel 6 mit 15: 2 geschlagen, und Andy Pettitte, der von den Diamondbacks gerockt wurde, fand später heraus, dass er seine Pitches gekippt hatte. Wir hatten in Spiel 7 einen One-Run-Vorsprung mit dem Ball in Mariano Riveras Hand. Drei Outs vor Schluss mit Marianos Pitching? In neunundneunzig von hundert Fällen würden wir dieses Spiel gewinnen. Aber dieses Mal haben wir es nicht getan.

Luis Gonzalez’ Broken-Bat, Bloop-Single über einem eingezogenen Innenfeld schlug im Siegeslauf um und schockierte Mariano, schockierte uns und enttäuschte New York. Nach dem Bloop ging ich zurück zu unserem Unterstand und verweilte. Ich legte meine Arme auf das Geländer und sah den Diamondbacks beim Feiern zu, eine Szene, die ich eine Viertelstunde zuvor noch undenkbar gefunden hätte.

In diesem Moment des Nachdenkens dachte ich darüber nach, wie meine Karriere mit einer Niederlage in der World Series geendet hatte. Aber mit der Zeit, hier ist meine Erinnerung an diese Serie: Die einzigen Momente, an die ich mich erinnere, sind die drei Heimspiele, weil sie so fesselnd waren, wie wirkungsvoll sie waren und wie viel sie der Stadt nach dem 11. September bedeuteten. Vielleicht liegt es daran, dass ich mich zurückgezogen habe und ich möchte, dass meine letzten Erinnerungen etwas Freude auslösen, aber das ist es, woran ich mich für immer aus dieser Serie klammern werde.

Wollten wir noch einen Titel gewinnen? Natürlich haben wir das gemacht. Das Ergebnis war erschütternd. Aber als alles vorbei war und ich zum letzten Mal meine Ausrüstung packte, überwog der Wert dieser drei Spiele in New York das Endergebnis für mich. Ich bin mir nicht sicher, ob jemand meine Meinung teilt, aber so fühlte es sich für mich an.

Yankees
Paul O’Neill begrüßt die Menge der Yankees.
Franz Specker

Und wenn ich mich an unseren Lauf von 1996 bis 2001 erinnere, war der Gewinn von vier Titeln in sechs Saisons eine legendäre Leistung. Seit wir es vor mehr als zwei Jahrzehnten getan haben, hat es keinen Back-to-Back-Champion mehr gegeben. Wenn ich auf diese glorreichen Jahreszeiten zurückblicke, kneife ich mich jeden Tag, weil ich mit Stolz sagen kann, dass ich Teil dieser dynastischen Zeit war. Es war ein historischer Lauf voller exzellenter Spieler und unvergesslicher Momente. Für mich gab es auch eine letzte Verbeugung im Stadion, eine Nacht, die sich immer noch wie ein wunderbarer, schwindelerregender Traum in meinem Kopf abspielt.


2002 kam er für die Yankees fast aus dem Ruhestand

Ausgeruht und im Ruhestand im Juni 2002 versuchte ich, mich wie ein Reporter zu benehmen (und scheiterte wahrscheinlich daran), während ich für das YES Network arbeitete. Ich hing im Clubhaus der Yankees herum und sprach mit einigen Spielern über das Schlagen. Da kam ein ernst dreinblickender Joe Torre, mein alter Manager, auf mich zu und bat mich in seinem Büro zu sprechen. Oh nein – hatte ich gegen eine Medienregel verstoßen oder so?

Kaum. Es war etwas viel Faszinierenderes als das.

„Wie lange würdest du brauchen“, fragte Torre, „um dich zum Spielen fertig zu machen?“ Ich lachte, weil ich dachte, Joe mache Witze, aber er wiederholte dieselbe Frage und fügte hinzu: „Wir haben einige Probleme, die wir hier ansprechen müssen.“

Die Yankees setzten Shane Spencer, den Superhelden von 1998, und John Vander Wal im richtigen Feld ein und waren mit ihrer Produktion nicht zufrieden. Als sich Spencer am Handgelenk verletzte und Torre Infielder Enrique Wilson rechts einsetzen musste, wirkte Wilson unsicher. Dieser verärgerte Eigentümer George Steinbrenner, der Reportern sagte: „Wir können einige Änderungen vornehmen.“ Ich glaube, ich war Teil dieser möglichen Veränderung.

Yankees
Schwung und Hit
AP

Meine Gedanken wechselten von einer Geschwindigkeit von 25 Meilen pro Stunde, als ich mich darauf vorbereitete, ein Baseballspiel anzukündigen, zu einer Geschwindigkeit von 90 Meilen pro Stunde, während ich versuchte zu verarbeiten, ob ich bei einem anderen Baseballspiel mitspielen wollte. Da meine Familie am nächsten Tag in den Urlaub nach Hilton Head Island, South Carolina, fahren würde, sagte ich Joe, ich würde es mit Nevalee, meiner Frau, besprechen und entscheiden, ob dies etwas wäre, was ich in Betracht ziehen wollte.

Aber rate mal was? Ich stopfte ein paar Baseballhandschuhe in meinen Koffer und verbrachte meinen ersten Tag am Strand mit langem Werfen mit meinem Sohn Aaron. Nur für den Fall, oder? Ich bin auch Sprints am Strand gelaufen, etwas, das ich seit über sieben Monaten nicht mehr gemacht hatte. Nur für den Fall, oder?

Mit jeder Stunde, die verging, dachte ich, dieses unerwartete Comeback könnte passieren und ich könnte eine weitere Chance bekommen, Baseball zu spielen. Etwas, das für mich nicht einmal ein weit entfernter Gedanke gewesen war, war jetzt ein sehr gegenwärtiger Gedanke.

Und dann hörte ich von Gene Michael, dem Vizepräsidenten für Scouting der Major League bei den Yankees und dem General Manager, der mich 1993 von den Reds übernommen hatte. Nach diesem lebensverändernden Handel war Michael der erste Yankee-Funktionär, mit dem ich sprach die erste Person, die mich davon überzeugt hat, dass ich in New York erfolgreich sein könnte. Und jetzt unterstützte er auch diese Idee. „Das wäre eines der besten Dinge, die dir je passiert sind“, sagte Michael. „Du hattest eine mentale Pause und kannst jetzt zurückkommen. Sie können immer noch spielen. Das weißt du und das weiß ich. Du kannst zurückkommen und du kannst es tun.“

Stock hatte Recht. Ich wusste, dass ich über 2001 hinaus hätte spielen können, aber ich wollte wirklich, dass meine Frau und meine drei Kinder ein stabileres Leben haben und nicht das alles verzehrende Leben einer Baseballspielerfamilie. Bevor ich in den Ruhestand ging, dachte ich, ich hätte 2002 in einer Reserverolle spielen können. Aber das wollte ich nicht. Ich habe immer absolut gedacht: Wenn ich nicht mehr jeden Tag spielen kann, dann bin ich nicht der Spieler, der ich sein sollte.

Trotzdem nahm ich nach Sticks Telefonat dieses inoffizielle Angebot sehr ernst. Ich rannte und warf weiter am Strand herum, und mit jedem Wurf und jedem Schritt wanderten meine Gedanken zurück in die Bronx. Die Yankees hatten einige interne Diskussionen darüber, dass ich möglicherweise für das Triple-A-Farmteam in Columbus, Ohio, spielen würde, das ganz in der Nähe meines Wohnorts lag. Könnte das passieren? Könnte meine Baseballkarriere plötzlich wiederbelebt werden? Mein Eifer war spürbar.

Yankees
Paul O’Neill
AP

Die Yankees konnten nicht auf mich warten. Nicht lange nach meinem Gespräch mit Joe übernahmen die Yankees den schlagkräftigen Raúl Mondesí von den Toronto Blue Jays. Die Yankees entschieden, dass sie sofort einen Right Fielder brauchten und konnten die drei oder vier Wochen, die ich gebraucht hätte, um mich fertig zu machen, nicht abwarten.

Ich hatte nie einen zweiten Akt und blieb im Ruhestand. Es ist aber lustig. Mir wurde klar, wie sehr ich Baseball vermisste und wie sehr ich Baseball immer noch liebte, weil mich die Möglichkeit, wieder zu spielen, begeisterte. Es machte mir auch Angst, aber ich war bereit, noch ein paar Line Drives zu treffen.

Rückblickend habe ich mich immer gefragt, wie es gewesen wäre, nach einer Pause zurückzukommen und an Wettkämpfen teilzunehmen. Mein Geist und mein Körper waren beide so entspannt. Das Comeback hat nie stattgefunden, aber ich habe die Idee ernst genommen. Ich bin nie so weit gekommen, dass ich in einen Schlagkäfig geriet, also bin ich mir nicht sicher, wie rostig oder wie glatt mein Schwung gewesen wäre.

Wer weiß? Ich hätte ein paar Wochen trainieren können, um diese großartige Rückkehr zu schaffen, und als eine Art Retter in Rechnung gestellt werden können. Und wie ich mich kenne, hätte ich wahrscheinlich mit 0 zu 10 angefangen und mich daran erinnert, wie verrückt es ist, in einer Krise zu sein, und gesagt: „Zum Teufel damit. Ich fahre wieder in den Urlaub.“

Copyright @ 2022 von Paul O’Neill und Jack Curry. Nachdruck mit freundlicher Genehmigung von Grand Central Publishing. Alle Rechte vorbehalten.

.

About the author

admin

Leave a Comment