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Nach dem Flameout der Sixers bleibt Joel Embiid im Leerlauf stecken

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Shaquille O’Neal ist seit langem der ideale Vergleich für Joel Embiid: Die beiden 7-Fuß-Spieler bestrafen überforderte Gegner, zeigen mühelos 30-Punkte-, 10-Rebound-Leistungen und besitzen charmante, übergroße Persönlichkeiten.

Aber ein passender Bezugspunkt für Embiid ist O’Neals TNT-Kommentator: Charles Barkley. Wie Barkley sah sich Embiid mit Fragen zu seiner Konditionierung und seiner Fähigkeit konfrontiert, sein enormes Potenzial auszuschöpfen. Wie Barkley neigt Embiid dazu, in Interviews zu ehrlich zu sein. Und wie ein junger Barkley hat Embiid frühe Nachsaison-Ausgänge überstanden, die ernsthafte Zweifel daran aufkommen ließen, ob er die Philadelphia 76ers über den sprichwörtlichen Buckel bringen kann.

Die Miami Heat eliminierten Embiids 76ers am Donnerstag mit einem 99:90-Sieg in Spiel 6, was einige Philadelphia-Fans dazu veranlasste, die Heimmannschaft auszubuhen und vor dem letzten Summer zu den Ausgängen zu gehen. Das war nach dem letzten Jahr wieder ein Déjà-vu enttäuschende Ausscheidungsniederlage gegen die Atlanta Hawks. Technisch gesehen war dies ein leichter Rückschritt, da die 76ers es nicht bis zu Spiel 7 schafften, bevor sie zum vierten Mal in den letzten fünf Spielzeiten in der zweiten Runde gescheitert waren.

“Wir waren einfach nicht gut genug”, sagte Embiid. “Das Ziel war, eine Meisterschaft zu gewinnen, und es ist nicht passiert.”

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Natürlich gab es große mildernde Umstände: Embiid riss sich ein Daumenband, erlitt eine Gehirnerschütterung und brach sich den Augenhöhlenknochen während der Playoffs Verletzungen, die seine Energie und Effektivität im Verlauf der Miami-Serie einschränkten. Schlecht getimte Gesundheitsprobleme sind nichts Neues für Embiid und die 76ers, die weitaus weniger Entschlossenheit zeigten als die Heat. Tobias Harris schlug vor, dass Philadelphia seine „mentale Stärke“ verbessern müsse, während James Harden mit einem teamweiten „Mangel an Anstrengung“ fertig wurde, als Miami davonzog.

Philadelphias jüngster Flammenausbruch war gerade deshalb ärgerlich, weil er so vertraut war. Obwohl sich die Namen und Gesichter geändert haben, litten die 76ers unter den gleichen Mängeln wie in den vergangenen Jahren: Sie hatten nicht genug offensive Bedrohungen um Embiid herum, ihre Bank war nicht überzeugend und sie brachen zusammen, als es schwierig wurde.

In der Zwischenzeit setzte Embiid seine bedauerliche Angewohnheit fort, mit dem Finger auf die Menschen um ihn herum zu zeigen. 2020 war er unzufrieden mit der Defensivtaktik von Coach Brett Brown gegen die Boston Celtics. Brown wurde innerhalb weniger Tage gefeuert ihres Ausstiegs in der ersten Runde. Im vergangenen Jahr hob Embiid hervor Ben Simmons Weigerung, im späten Spiel einen Dunk zu versuchen als Wendepunkt in der Saisonendniederlage gegen Atlanta. Simmons inszenierte dann einen monatelangen Holdout und wurde schließlich im Februar an die Brooklyn Nets getradet.

Diesmal sagte Embiid, er erwarte mehr von Harden, Simmons‘ Ersatz. Nur wenige Monate später lobte Hardens Einfluss nachdrücklich Nach dem Handel in der Zwischensaison drückte Embiid so etwas wie die Reue des Käufers aus.

„Seit wir ihn haben, haben alle den Houston James Harden erwartet“, sagte Embiid. „Das ist er nicht mehr. Er ist eher ein Spielmacher. Ich dachte manchmal, er hätte, wie wir alle hätten, aggressiver sein können.“

Embiid hatte in der Sache Recht – Harden blieb in der zweiten Hälfte von Spiel 6 torlos und erzielte in den Playoffs im Durchschnitt nur 18,6 Punkte pro Spiel, seine niedrigste Marke seit einem Jahrzehnt –, aber falsch in seinem Timing und seiner Art. Die 76ers müssen die Möglichkeit einer massiven Vertragsverlängerung für Harden in diesem Sommer abwägen, und Embiids Kommentare verkomplizieren nur eine heikle Situation.

Dies war keine völlig verlorene Saison für Embiid, der seinen ersten Scoring-Titel gewann und als beendete Zweiter MVP für das zweite Jahr in Folge. Trotzdem bleibt seine Karriere im Leerlauf stecken.

Embiid, der im März 28 Jahre alt wurde, hat in den acht Jahren seit seiner Einberufung immer noch nicht das Finale der Eastern Conference erreicht, und seine Kollegen überrunden ihn. Milwaukee Bucks-Star Giannis Antetokounmpo, ein Top-Rivale von Embiid, hat zwei MVPs, einen Titel und einen Finals-MVP. Der Stürmer von Boston Celtics, Jayson Tatum, ist vier Jahre jünger als Embiid und hat zweimal das Conference-Finale erreicht. Heat-Stürmer Jimmy Butler, ein ehemaliger Embiid-Teamkollege, hat das Finale erreicht und die Saison der 76ers seit seinem Abgang aus Philadelphia im Jahr 2019 beendet.

„Ich weiß immer noch nicht, wie wir gelassen haben [Butler] gehen “, sagte Embiid. “Ich wünschte, ich hätte trotzdem mit ihm in den Kampf ziehen können.”

Das fünfmalige All-Star-Center bleibt in der Vergangenheit stecken, weil er immer noch auf sein nächstes Kapitel wartet, das ihn neben die Größen aller Zeiten erheben sollte. Denken Sie daran, O’Neal erreichte das Finale mit 23 und gewann seinen ersten Titel mit 28. Die NBA drehte sich um O’Neal auf eine Weise, wie sie sich nie um Embiid gedreht hat, trotz seiner Talente und seines Charismas.

Im Gegensatz dazu spielte Barkley in einer Liga, die Larry Bird, Magic Johnson und Michael Jordan gehörte, und er hat viele Male erklärt, wie sehr er als bester Spieler des Sports angesehen werden wollte. Embiid hat in ähnlicher Weise in einer NBA gespielt, die LeBron James, Stephen Curry, Kevin Durant und Antetokounmpo gehörte, und er hat seine Frustration darüber zum Ausdruck gebracht, dass er noch keinen MVP gewonnen hat.

Als Barkley 1992 28 Jahre alt war, verpassten seine 76er die Playoffs und er wurde zu den Phoenix Suns getradet. Dies war ein Scheideweg für ein nervöser Barkley, und der Szenenwechsel wirkte bei ihm Wunder, als er zum MVP ernannt wurde und die Suns 1993 ins Finale führte. Barkley erreichte nie seine Meisterschaftsvalidierung, aber dieser Handel veränderte seine persönliche Geschichte dramatisch zum Besseren.

Dreißig Jahre später sind die Parallelen zu Embiids Situation offensichtlich. Harden sagte Reportern am Donnerstag, dass er plant, nächste Saison in Philadelphia zu bleiben, und die Gehälter der beiden Stars werden die Cap-Flexibilität und die Kadertiefe des Teams einschränken. Die 76ers haben in Daryl Morey einen kreativen Hauptgeschäftsführer und in der jungen Garde Tyrese Maxey einen Torhüter, aber ansonsten kaum Handelsvermögen oder Aussichten. In Zukunft sehen sie eher aus wie die Utah Jazz – ein Team, das hat traf nach Jahren der Playoff-Auftritte auf eine feste Wand – als Dauerbrenner wie die Bucks und Celtics.

Embiid ist ein Synonym für die 76ers, und er hat letzten Sommer eine Verlängerung unterzeichnet, die bis zur Saison 2026/27 läuft. Er ist eine zertifizierte Philadelphia-Ikone, aber es ist schwer zu sehen, wie er die nächsten Schritte in seiner Karriere ohne einen drastischen Schritt macht. Ein weiterer Trainerwechsel wird nicht ausreichen. Die Hoffnung auf bessere Gesundheit zählt nicht als Plan. Selbst wenn Embiid 2023 seinen lang ersehnten MVP gewinnt, ist es unglaublich schwierig, sich vorzustellen, dass die 76ers einen langen Lauf nach der Saison durchhalten werden.

Die Uhr tickt in Embiids Blütezeit und er braucht einen zuverlässigeren Kumpel, eine talentiertere Nebenbesetzung und eine stabilere Kultur. Es wird viel schwieriger sein, all die Probleme in Philadelphia zu beheben, als einen Umzug auf grünere Weiden zu orchestrieren.

„Ich bin nicht der GM“, sagte Embiid, als er gefragt wurde, welche Verbesserungen erforderlich seien. „Ich bin nicht der Präsident. Ich treffe diese Entscheidungen nicht. Diese Jungs werden alles tun, um eine Meisterschaft zu gewinnen. Wenn es bedeutet, Leute zu tauschen oder neue Leute zu verpflichten oder mich zu tauschen, dann werden sie das tun, wenn sie glauben, dass ihnen das eine Chance gibt, eine Meisterschaft zu gewinnen.

Es hätte eine bedeutungslose Nebenbemerkung sein können, die in einer ausgedehnten Pressekonferenz vergraben war, aber Embiid stolperte über die richtige Antwort. Wie bei Barkley vor ihm ist ein Handel Embiids sicherster Weg zu größerem Ruhm. Stehen Stolz und Loyalität im Weg?

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