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Ist COVID gefährlicher als Autofahren? Wie Wissenschaftler COVID-Risiken analysieren.

Ob es Ihnen gefällt oder nicht, die Phase der Pandemie, in der Sie Ihr eigenes Abenteuer wählen, steht uns bevor.

Maskenpflichten sind gefallen. Einige kostenlose Testseiten wurden geschlossen. Welche Teile der Vereinigten Staaten immer noch versuchten, die Pandemie gemeinsam zu unterdrücken, haben ihren Fokus weitgehend von der gemeinschaftsweiten Beratung abgewandt.

Jetzt, selbst wenn die Fallzahlen wieder zu steigen beginnen und mehr Infektionen nicht gemeldet werden, liegt die Verantwortung bei einzelnen Amerikanern, zu entscheiden, wie viel Risiko sie und ihre Nachbarn durch das Coronavirus haben – und was, wenn überhaupt, dagegen zu tun ist.

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Für viele Menschen haben die Bedrohungen durch COVID in den zwei Jahren der Pandemie dramatisch nachgelassen. Impfstoffe verringern das Risiko, ins Krankenhaus eingeliefert zu werden oder zu sterben. Leistungsstarke neue antivirale Pillen können dazu beitragen, dass sich gefährdete Menschen nicht verschlechtern.

Aber nicht alle Amerikaner können auf den gleichen Schutz zählen. Millionen von Menschen mit geschwächtem Immunsystem profitieren nicht vollständig von Impfstoffen. Zwei Drittel der Amerikaner und mehr als ein Drittel der über 65-Jährigen haben nicht die kritische Sicherheit einer Auffrischimpfung erhalten, wobei die besorgniserregendsten Raten bei Schwarzen und Hispanoamerikanern zu verzeichnen sind. Und Patienten, die ärmer sind oder weiter von Ärzten und Apotheken entfernt leben, stehen vor großen Hürden, um antivirale Pillen zu bekommen.

Diese Schwachstellen haben die Berechnung der vom Virus ausgehenden Risiken zu einer schwierigen Aufgabe gemacht. Die jüngsten Vorschläge der Bundesgesundheitsbehörden, dass die meisten Amerikaner aufhören könnten, Masken zu tragen, weil die Zahl der Krankenhausaufenthalte niedrig war, haben in einigen Kreisen zu Verwirrung darüber geführt, ob sich die Wahrscheinlichkeit einer Infektion geändert hat, sagten Wissenschaftler.

„Wir leisten wirklich schreckliche Arbeit bei der Risikokommunikation“, sagte Katelyn Jetelina, Forscherin für öffentliche Gesundheit am Health Science Center der University of Texas in Houston. „Ich denke, das ist auch der Grund, warum die Leute ihre Hände in die Luft werfen und sagen: ‚Scheiß drauf‘. Sie suchen verzweifelt nach einer Art Anleitung.”

Um diese Lücke zu füllen, denken Wissenschaftler neu darüber nach, wie COVID-Risiken diskutiert werden können. Einige haben untersucht, wann Menschen sich in Innenräumen enttarnen konnten, wenn das Ziel nicht nur darin bestand, Krankenhäuser vor einer Überfüllung zu bewahren, sondern auch immungeschwächte Menschen zu schützen.

Andere arbeiten an Instrumenten, um Infektionsrisiken mit den Gefahren einer Vielzahl von Aktivitäten zu vergleichen, und stellen beispielsweise fest, dass eine durchschnittliche ungeimpfte Person ab 65 Jahren ungefähr so ​​​​wahrscheinlich an einer Omicron-Infektion stirbt wie jemand an Heroinkonsum für 18 Monate.

Aber wie Menschen Risiken wahrnehmen, ist subjektiv; Keine zwei Menschen haben das gleiche Gefühl für die Wahrscheinlichkeit, nach anderthalb Jahren Heroinkonsum zu sterben (ungefähr 3 % nach einer Schätzung).

Darüber hinaus sagten viele Wissenschaftler, sie seien auch besorgt darüber, dass diese jüngste Phase der Pandemie den Einzelnen zu sehr belastet, Entscheidungen zu treffen, wie er sich und andere schützen kann, insbesondere während die Instrumente zur Bekämpfung von COVID für einige Amerikaner unerreichbar blieben.

„So sehr wir es auch nicht glauben möchten“, sagte Anne Sosin, die Gesundheitsgerechtigkeit am Dartmouth College studiert, „wir brauchen immer noch einen gesellschaftsweiten Ansatz für die Pandemie, insbesondere um diejenigen zu schützen, die nicht vollständig davon profitieren können Impfung. “

Kollektive Metriken

Obwohl COVID bei weitem nicht Amerikas einzige Gesundheitsbedrohung ist, bleibt es eine der bedeutendsten. Im März war das Virus, selbst als die Todesfälle durch den ersten Omicron-Anstieg stark zurückgingen, immer noch die dritthäufigste Todesursache in den Vereinigten Staaten, nur hinter Herzkrankheiten und Krebs.

Insgesamt sind mehr Amerikaner gestorben als in normalen Zeiten, ein Zeichen für den hohen Tribut des Virus. Ende Februar starben 7 % mehr Amerikaner, als auf der Grundlage der Vorjahre erwartet worden wäre – ein Kontrast zu westeuropäischen Ländern wie Großbritannien, wo die Gesamtzahl der Todesfälle in letzter Zeit niedriger war als erwartet.

Wie viele Viren in der Bevölkerung zirkulieren, ist eine der wichtigsten Maßnahmen für Menschen, die versuchen, ihre Risiken einzuschätzen, sagten Wissenschaftler. Das bleibt wahr, obwohl die Fallzahlen die wahren Infektionen jetzt weit unterschätzen, weil so viele Amerikaner zu Hause testen oder überhaupt nicht testen, sagten sie.

Auch wenn viele Fälle übersehen werden, setzen die Zentren für die Kontrolle und Prävention von Krankheiten den größten Teil des Nordostens jetzt auf ein „hohes“ Niveau der Virusübertragung. In Teilen der Region nähern sich die Fallzahlen, obwohl sie weitaus niedriger sind als im Winter, den Höchstwerten des Delta-Varianten-Anstiegs im Herbst.

Ein Großteil des restlichen Landes weist das auf, was die CDC als „moderate“ Übertragungsraten bezeichnet.

Die Menge des zirkulierenden Virus ist entscheidend, da sie bestimmt, wie wahrscheinlich es ist, dass jemand auf das Virus trifft und im Gegenzug die Würfel auf ein schlechtes Ergebnis wirft, sagten Wissenschaftler.

Das ist ein Teil dessen, was COVID so von der Grippe unterscheidet, sagten Wissenschaftler: Das Coronavirus kann viel mehr Menschen auf einmal infizieren, und mit einer höheren Wahrscheinlichkeit, dass Menschen es bekommen, steigt die Gesamtwahrscheinlichkeit eines schlechten Ergebnisses.

„Wir haben noch nie eine Grippeprävalenz – wie viel davon in der Gemeinde vorhanden ist – in den Zahlen gesehen, die wir bei COVID gesehen haben“, sagte Lucy D’Agostino McGowan, Biostatistikerin an der Wake Forest University.

COVID versus Autofahren

Selbst zwei Jahre nach Beginn der Pandemie bleibt das Coronavirus neu genug und seine langfristigen Auswirkungen unvorhersehbar genug, dass die Messung der Bedrohung durch eine Infektion ein heikles Problem darstellt, sagten Wissenschaftler.

Eine unbekannte Anzahl von Infizierten wird lange COVID entwickeln und sie stark geschwächt zurücklassen. Und das Risiko, COVID zu bekommen, erstreckt sich auch auf andere, möglicherweise in schlechter Gesundheit, die folglich exponiert sein können.

Dennoch haben einige Forscher des öffentlichen Gesundheitswesens versucht, Risikoberechnungen zugänglicher zu machen, indem sie das Virus mit alltäglichen Gefahren verglichen, da die Bevölkerung weit mehr Immunität als früher hatte.

In den Vereinigten Staaten sind die Vergleiche besonders knifflig: Das Land führt keine stichprobenartigen Abstrichstudien durch, die zur Schätzung der Infektionszahlen erforderlich sind, was es schwierig macht, zu wissen, welcher Anteil der Infizierten stirbt.

Jetelina, die in ihrem Newsletter „Your Local Epidemiologist“ eine Reihe von Vergleichen veröffentlicht hat, sagte, dass die Übung deutlich gemacht habe, wie schwierig Risikoberechnungen für alle bleiben, einschließlich Forschern des öffentlichen Gesundheitswesens.

Sie schätzte zum Beispiel, dass die durchschnittliche geimpfte und geboosterte Person, die mindestens 65 Jahre alt war, ein etwas höheres Risiko hatte, nach einer COVID-Infektion zu sterben, als das Risiko, während eines Jahres Militärdienstes in Afghanistan im Jahr 2011 zu sterben. Sie verwendete einen Standard Risikoeinheit, die als Mikromort bekannt ist und eine Wahrscheinlichkeit von eins zu einer Million darstellt, zu sterben.

Aber ihre Berechnungen, so grob sie auch waren, enthielten nur registrierte Fälle und nicht nicht gemeldete und allgemein mildere Infektionen. Und sie berücksichtigte nicht die Verzögerung zwischen Fällen und Todesfällen und betrachtete Daten aus einer einzigen Woche im Januar. Jede dieser Variablen könnte die Risikoschätzungen verändert haben.

„All diese Nuancen unterstreichen, wie schwierig es für den Einzelnen ist, Risiken einzuschätzen“, sagte sie. “Auch Epidemiologen haben damit eine Herausforderung.”

Sie fand heraus, dass für Kinder unter 5 Jahren das Risiko, nach einer COVID-Infektion zu sterben, ungefähr dem Risiko entspricht, dass Mütter in den Vereinigten Staaten bei der Geburt sterben. Dieser Vergleich hebt jedoch andere Schwierigkeiten bei der Beschreibung von Risiken hervor: Durchschnittszahlen können große Unterschiede zwischen Gruppen verbergen. Schwarze Frauen zum Beispiel sterben fast dreimal so häufig wie weiße Frauen bei der Geburt, was teilweise auf die Unterschiede in der Qualität der medizinischen Versorgung und auf rassistische Vorurteile im Gesundheitssystem zurückzuführen ist.

Cameron Byerley, Assistenzprofessor für Mathematikunterricht an der University of Georgia, hat ein Online-Tool namens COVID-Taser entwickelt, mit dem Menschen Alter, Impfstatus und Gesundheitshintergrund anpassen können, um die Risiken des Virus vorherzusagen. Ihr Team verwendete Schätzungen aus früheren Zeiten der Pandemie zum Anteil der Infektionen, die zu schlechten Ergebnissen führten.

Ihre Forschung hat gezeigt, dass Menschen Schwierigkeiten haben, Prozentsätze zu interpretieren, sagte Byerley. Sie erinnerte sich, dass ihre 69-jährige Schwiegermutter unsicher war, ob sie sich früher in der Pandemie Sorgen machen sollte, nachdem eine Nachrichtensendung sagte, dass Menschen in ihrem Alter ein 10-prozentiges Risiko hätten, an einer Infektion zu sterben.

Byerley schlug ihrer Schwiegermutter vor, sich vorzustellen, wenn sie einmal von zehn Mal, wenn sie an einem bestimmten Tag die Toilette benutzte, starb. „Oh, 10 % sind schrecklich“, erinnerte sie sich an den Ausspruch ihrer Schwiegermutter.

Byerleys Schätzungen zeigten beispielsweise, dass ein durchschnittlicher 40-Jähriger, der vor über sechs Monaten geimpft wurde, ungefähr die gleiche Chance hatte, nach einer Infektion ins Krankenhaus eingeliefert zu werden, wie jemand, der bei 170 Überlandfahrten bei einem Autounfall ums Leben kam . (Neuere Impfungen bieten einen besseren Schutz als ältere, was diese Vorhersagen erschwert.)

Für immungeschwächte Menschen sind die Risiken höher. Ein ungeimpfter 61-Jähriger mit einer Organtransplantation, schätzte Byerley, stirbt dreimal so häufig an einer Infektion wie jemand, der innerhalb von fünf Jahren nach Erhalt der Diagnose Brustkrebs im Stadium 1 stirbt. Und es ist doppelt so wahrscheinlich, dass dieser Transplantatempfänger an COVID stirbt als jemand, der beim Besteigen des Mount Everest stirbt.

Mit Blick auf die am stärksten gefährdeten Menschen hat Dr. Jeremy Faust, ein Notarzt am Brigham and Women’s Hospital in Boston, machte sich letzten Monat auf den Weg, um festzustellen, wie niedrig die Fälle sein müssten, damit Menschen das Maskieren in Innenräumen beenden, ohne Menschen mit extrem geschwächtem Immunsystem zu gefährden.

Er stellte sich eine hypothetische Person vor, die keinen Nutzen aus Impfstoffen zieht, eine gute Maske trägt, schwer erhältliche prophylaktische Medikamente einnimmt, gelegentlich an Versammlungen teilnimmt und einkauft, aber nicht persönlich arbeitet. Er hat sich zum Ziel gesetzt, die Wahrscheinlichkeit einer Infektion gefährdeter Personen über einen Zeitraum von vier Monaten unter 1 % zu halten.

Um diese Schwelle zu erreichen, müsste das Land die Maskierung in Innenräumen fortsetzen, bis die Übertragung unter 50 wöchentliche Fälle pro 100.000 Menschen fällt – eine strengere Grenze als die, die die CDC derzeit anwendet, aber eine, die seiner Meinung nach dennoch einen anzustrebenden Maßstab bietet.

„Wenn Sie nur sagen: ‚Wir nehmen die Masken ab, wenn es besser wird‘ – das stimmt, hoffe ich –, aber es ist nicht wirklich hilfreich, weil die Leute nicht wissen, was ‚besser‘ bedeutet“, sagte Faust.

Mehrschichtiger Schutz

Für Menschen mit Immunschwäche war das Ende der kollektiven Bemühungen zur Reduzierung der Infektionsraten beunruhigend.

“Alle mehrschichtigen Schutzmaßnahmen, über die wir während der gesamten Pandemie gesprochen haben, werden alle entfernt”, sagte Marney White, Professorin für öffentliche Gesundheit an der Yale University, die immungeschwächt ist. Sie sagte, Familien in ihrem örtlichen Schulbezirk ermutigten sich gegenseitig, COVID-Fälle nicht zu melden. “Es ist unmöglich, das Risiko in diesen Situationen zu berechnen”, sagte sie.

DR. Ashish K. Jha, der COVID-Reaktionskoordinator des Weißen Hauses, sagte, die Regierung habe dazu beigetragen, die Risiken der Menschen zu mindern, indem sie den Zugang zu Schnelltests und Masken erleichtert und mit Kliniken zusammengearbeitet habe, um schnell antivirale Pillen zu verschreiben. Eine bessere Kommunikation sei erforderlich, um Präventivmedizin für immungeschwächte Menschen zu verteilen, sagte er.

“Wir brauchen ein System, das sehr einfach Therapeutika für sie liefern kann”, sagte er. “Das ist sehr viel die Verantwortung der Regierung.”

Eine bessere Vorbereitung auf den gegenwärtigen Anstieg – und auf zukünftige – könnte die Risiken der Menschen beherrschbarer machen, auch wenn sie dadurch nicht beseitigt werden, sagten Wissenschaftler. Durch die Belüftung von Innenräumen, die Garantie von bezahltem Krankenstand, die Abgabe von Auffrischungsimpfungen vor die Haustür und die Erleichterung der Behandlung könnte die Regierung den Menschen helfen, Entscheidungen mit weniger Angst vor einer Katastrophe zu treffen, sagten sie.

„Wir sollten eine Infrastruktur einrichten, die es uns ermöglicht, schnell zu reagieren, wenn wir die nächste Welle haben“, sagte David Dowdy, ein Forscher für öffentliche Gesundheit an der Johns Hopkins University.

“Wir sollten die Leute darin schulen, dass wir bestimmte Dinge tun müssen, wenn diese Wellen einschlagen”, fügte er hinzu, wie die Auferlegung kurzfristiger Maskenmandate. “Sie können dann Ihr Leben im Hinblick auf diese Möglichkeit leben – aber ohne Angst, dass es jeden Moment passieren könnte.”

© 2022 The New York Times Company

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