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Herschel Walkers Verbindungen zum Veteranenprogramm stehen auf dem Prüfstand

COLUMBUS, Ga. (AP) – Herschel Walker, die Fußballlegende und führender republikanischer Senatskandidat in Georgia, rühmt sich oft seiner Arbeit, Soldaten und Veteranen zu helfen, die mit psychischer Gesundheit zu kämpfen haben.

In Interviews und Wahlkampfauftritten würdigt der ehemalige Gewinner der Dallas Cowboy und Heisman Trophy die Gründung, Mitbegründung und manchmal Durchführung eines Programms namens Patriot Support. Das Programm, sagt er, habe ihn zu Militärbasen auf der ganzen Welt geführt.

„Vor ungefähr 15 Jahren habe ich ein Programm namens Patriot Support gestartet“, sagte Walker im vergangenen Oktober in einem Interview mit dem konservativen Kommentator Hugh Hewitt. „Die Leute müssen wissen, dass ich ein Militärprogramm gestartet habe, ein Militärprogramm, das (Tausende) Soldaten pro Jahr behandelt“, sagte er im Februar dem Savannah-Fernsehsender WTGS.

Aber Unternehmensdokumente, Gerichtsakten und Offenlegungen des Senats, die von The Associated Press überprüft wurden, erzählen eine kompliziertere Geschichte. Zusammen präsentieren sie das Porträt eines prominenten Sprechers, der seine Rolle in einem gewinnorientierten Programm überbewertet hat, das angeblich Veteranen und Soldaten ausgebeutet hat, während es die Regierung betrogen hat.

Die Enthüllung markiert das jüngste Beispiel einer weitaus komplexeren Realität, die hinter der sorgfältig kuratierten Autobiographie liegt, die Walker den Wählern präsentiert hat.

Walkers Kampagne würde ihn nicht für ein Interview zur Verfügung stellen.

„Lassen Sie mich das klarstellen – Sie dämonisieren Herschel dafür, dass er 14 Jahre lang das Gesicht einer Organisation war, die Zehntausenden von Soldaten mit psychischen Erkrankungen geholfen hat“, sagte Mallory Blount, Sprecherin von Walker, in einer per E-Mail gesendeten Erklärung, die auch die Medien kritisierte . . .

Bei einem Wahlkampfstopp am Samstag sagte Walker, die Vorwürfe gegen das Programm seien „besorgniserregend“, fügte jedoch hinzu, dass er nicht sicher sei, ob sie wahr seien. Dann wechselte er das Thema.

„Ich gewinne diese Wahl. Die Leute wissen, dass ich es gewinne “, sagte Walker gegenüber Reportern.

Schon vor dem Start des Rennens machte Walker auf seine früheren psychischen Probleme aufmerksam. sowie Vorwürfe, er habe das Leben seiner Ex-Frau bedroht. Er hat seinen Rekord als Geschäftsmann dramatisch aufgeblasen, wie der AP zuvor berichtete. Und seine Behauptung, er habe seinen Abschluss als Klassenbester an der University of Georgia gemacht, wo er die Bulldogs 1980 zu einer Meisterschaft geführt habe, war ebenfalls falsch. Er hat keinen Abschluss gemacht, wie das Atlanta Journal-Constitution zuerst berichtete.

Politische Kandidaten vergolden oft ihre Geschichte, und im Rennen um die Nominierung für den republikanischen Senat mit der Unterstützung des ehemaligen Präsidenten Donald Trump haben Walkers problematischer Hintergrund, Unwahrheiten und Widersprüche bisher keinen Preis gefordert. Aber wenn er die Vorwahlen am Dienstag gewinnt, in denen er eine dominante Führung innehat, werden die Demokraten wahrscheinlich wenig schmeichelhafte Teile seiner Geschichte in einem der heftigsten Herbstwettbewerbe hervorheben, bei dem die Kontrolle über den US-Senat ausgeglichen ist.

„Walker hat eine unruhige Bilanz, bei der viele Republikaner bereits Alarm geschlagen haben“, sagte JB Poersch, Präsident des Senate Majority PAC, eines Wahlkampfarms der Senatsdemokraten, der Millionen von Dollar für Angriffswerbung bezahlt. „Viele Diskussionen über seine Bilanz werden sich auf die Parlamentswahlen übertragen, weil die Wähler es verdienen, die Wahrheit zu erfahren.“

Lange vor seiner Kandidatur erhielt Walker Lob für seine Arbeit mit Patriot Support. Seine Besuche in Stützpunkten wurden in militärischen Pressemitteilungen angepriesen. Und im Jahr 2014 gewann Walker als prominenter Kandidat in einer Food Network-Spielshow einen Preis in Höhe von 50.000 US-Dollar, um ihn an seine bevorzugte Wohltätigkeitsorganisation Patriot Support zu spenden.

Aber Patriot Support ist keine Wohltätigkeitsorganisation. Es ist ein gewinnorientiertes Programm, das speziell an Veteranen vermarktet wird und von Universal Health Services, einer der größten Krankenhausketten in den USA, angeboten wird. Walker war auch nicht der Gründer des Programms. Es wurde 11 Jahre bevor Universal Health Services nach eigenen Angaben Walker als Sprecher eingestellt hatte, gegründet, der ihm im vergangenen Jahr ein Gehalt von 331.000 US-Dollar zahlte.

Und der Preis in Höhe von 50.000 US-Dollar, den er vom Food Network verdient hatte, ging nicht an Patriot Support, sondern wurde stattdessen im Namen von Patriot Support an ein Paralympic Veterans-Programm gespendet.

Gerichtsdokumente bieten unterdessen ein weitaus beunruhigenderes Bild seiner Fürsorge für Veteranen und Militärangehörige.

In einem weitläufigen Zivilverfahren, das vom Justizministerium und fast zwei Dutzend Bundesstaaten gegen Universal Health Services angestrengt wurde, wird behauptet, Patriot Support sei Teil einer umfassenderen Anstrengung des Unternehmens gewesen, die Regierung zu betrügen.

Staatsanwälte behaupten, Universal Health Services und seine Tochtergesellschaften hätten diejenigen mit staatlich geförderter Versicherung aggressiv in die stationäre psychiatrische Versorgung gedrängt, um die Einnahmen zu steigern. Das liegt daran, dass staatliche Pläne im Gegensatz zu typischen privaten Versicherern die Dauer von Krankenhausaufenthalten für psychiatrische Versorgung nicht begrenzen, solange bestimmte Kriterien erfüllt sind, was solche Patienten rentabler macht, behauptete die Regierung.

Um dieses Ziel zu erreichen, drängte das Unternehmen die Mitarbeiter seiner psychiatrischen Einrichtungen, Patienten falsch zu diagnostizieren und Dokumente zu fälschen, um diejenigen ins Krankenhaus einzuweisen, die dies laut Gerichtsakten nicht benötigten. In anderen Fällen konnten sie laut DOJ diejenigen nicht entlassen, die keinen Krankenhausaufenthalt mehr benötigten.

Ein langes 2016 Untersuchung durch die Website BuzzFeed Dazu gehörten Interviews mit ehemaligen Patienten, einschließlich eines Veteranen, die sagten, sie seien zu Universal Health Services gegangen, um eine Beratung oder Beratung zu suchen, nur um sich stationär behandelt zu finden, manchmal gegen ihren Willen.

Laut Gerichtsakten standen Veteranen und Militärangehörige im Mittelpunkt.

Das Unternehmen heuerte „militärische Verbindungsleute“ an, um Stützpunkte zu besuchen und Beziehungen zu medizinischem Militärpersonal, Kommandanten von Behandlungseinrichtungen und Klinikern aufzubauen, heißt es in Gerichtsdokumenten.

„Um den Strom von Militärpatienten zu maximieren, hat UHS eine aggressive Kampagne gestartet … um sein ‚Patriot Support Program‘ zu vermarkten“, erklärte ein Whistleblower des Unternehmens, der das Aufnahmeprogramm in einem Krankenhaus in Utah leitete, in einem Gerichtsdokument von 2014.

Als prominenter Sprecher war Walker Teil des PR-Blitzes.

Universal Health Services erzielte 2020 mit dem Justizministerium und der Staatenkoalition einen Vergleich über 122 Millionen US-Dollar. Das Unternehmen bestreitet die Anschuldigungen der Regierung und sagte, es habe dem Vergleich zugestimmt, um „die anhaltenden Kosten und die Ungewissheit fortgesetzter Rechtsstreitigkeiten zu vermeiden“.

Jane Crawford, eine Sprecherin des Unternehmens, bestritt auch den Bericht des Whistleblowers über eine aggressive Marketingkampagne, um Servicemitglieder in das Patriot Support-Programm des Unternehmens zu locken. Sie sagte auch, dass einige der mutmaßlichen Verhaltensweisen stattgefunden haben, bevor Universal Health Services 2012 eine Gruppe von Krankenhäusern kaufte, die von Ascend Health betrieben wurden. Ascend Health führte ein ähnliches Veteranenprogramm namens Freedom Care durch, für das Walker auch ein Sprecher war.

Obwohl Walker im Wahlkampf für seine Rolle bei Patriot Support wirbt, gibt es keinen Hinweis darauf, dass er direkt an Fehlverhalten in den Krankenhäusern beteiligt war. Das Unternehmen lehnte es ab, seinen Vertrag in diesem Jahr zu verlängern, und eine detaillierte Biografie von Walker wurde von der Patriot Support-Website entfernt.

„Herschel Walker diente von 2010 bis 2021 als nationale Sprecherin unserer Anti-Stigma-Kampagne“, sagte Crawford, die Sprecherin des Unternehmens, in einer Erklärung. „Als Anwalt für psychische Gesundheit ist Mr. Walker teilte seine persönliche Reise, um das Bewusstsein zu schärfen und andere zu ermutigen, Hilfe zu suchen. Es besteht kein Vertrag mehr mit Universal Health Services.“

Walker gab am Samstag zu, dass er Patriot Support nicht gegründet hat. Aber er sagte Reportern, dass er 2007 das Freedom Care-Programm von Ascend Health gestartet habe.

Aber Regierungsunterlagen zeigen, dass Freedom Care 2006 von der Firma entwickelt wurde, ein Jahr bevor Walker behauptete, es geschaffen zu haben. Unterdessen listet eine archivierte Unternehmenswebsite Walker als Sprecher auf. Und eine Pressemitteilung des US-Militärs über das Programm besagt, dass Walker erst 2008 beigetreten ist – zwei Jahre nachdem es entwickelt wurde.

Whit Ayres, ein langjähriger republikanischer Stratege, der sein Unternehmen in Georgia gegründet hat, sagte, Walker sei „wie ein Gott“ im Staat und bezweifelte, ob irgendetwas seine Chancen bei einem Wahlkampf mit Senator beeinträchtigen würde. Raphael Warnock, der erste schwarze Senator Georgias.

„Es gibt immer noch Kinder, die etwa 40 Jahre, nachdem er für die University of Georgia gespielt hat, Herschel Walkers Fußballtrikots tragen werden. Negative Informationen werden also mit einer großen Portion Skepsis gehört“, sagte Ayres. “Das heißt nicht, dass einige Vorwürfe nicht etwas durchdringen, aber sie richten nicht annähernd so viel Schaden an wie bei einem normalen Kandidaten.”

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