Health

Die Pubertät beginnt früher als früher. Niemand weiß warum.

Einige Mädchen beginnen bereits im Alter von 6 oder 7 Jahren, Brüste zu entwickeln. Forscher untersuchen die Rolle von Fettleibigkeit, Chemikalien und Stress. (Eleni Kalorkoti/The New York Times)

Marcia Herman-Giddens bemerkte erstmals Ende der 1980er Jahre, dass sich bei jungen Mädchen etwas veränderte, als sie als Direktorin des Kindesmissbrauchsteams am Duke University Medical Center in Durham, North Carolina, tätig war. Bei der Untersuchung von Mädchen, die missbraucht worden waren, bemerkte Herman-Giddens, dass viele von ihnen bereits im Alter von 6 oder 7 Jahren begonnen hatten, Brüste zu entwickeln.

„Das schien nicht richtig zu sein“, sagte Herman-Giddens, der jetzt Assistenzprofessor an der Gillings School of Global Public Health der Universität von North Carolina ist. Sie fragte sich, ob Mädchen mit früher Brustentwicklung wahrscheinlicher sexuell missbraucht würden, aber sie konnte keine Daten finden, die den Beginn der Pubertät bei Mädchen in den Vereinigten Staaten verfolgen. Also beschloss sie, es selbst zu sammeln.

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Ein Jahrzehnt später veröffentlichte sie eine Studie mit mehr als 17.000 Mädchen, die sich landesweit in Kinderarztpraxen einer körperlichen Untersuchung unterzogen. Die Zahlen zeigten, dass Mädchen Mitte der 1990er Jahre im Durchschnitt im Alter von 10 Jahren begannen, Brüste zu entwickeln – typischerweise das erste Anzeichen der Pubertät –, mehr als ein Jahr früher als zuvor aufgezeichnet. Der Rückgang war bei schwarzen Mädchen, die im Durchschnitt im Alter von 9 Jahren vor der Entwicklung von Brüsten geflohen waren, noch auffälliger.

Die medizinische Gemeinschaft war von den Ergebnissen schockiert, und viele zweifelten an einem dramatischen neuen Trend, der von einem unbekannten Arzthelfer entdeckt wurde, erinnerte sich Herman-Giddens. „Sie waren blind“, sagte sie.

Doch die Studie entpuppte sich als Wendepunkt im medizinischen Verständnis der Pubertät. Studien in den Jahrzehnten danach haben in Dutzenden von Ländern bestätigt, dass das Pubertätsalter von Mädchen seit den 1970er Jahren um etwa drei Monate pro Jahrzehnt zurückgegangen ist. Ein ähnliches Muster, wenn auch weniger extrem, wurde bei Jungen beobachtet.

Obwohl es schwierig ist, Ursache und Wirkung voneinander zu trennen, kann eine frühere Pubertät schädliche Auswirkungen haben, insbesondere für Mädchen. Mädchen, die früh in die Pubertät kommen, haben ein höheres Risiko für Depressionen, Angstzustände, Drogenmissbrauch und andere psychische Probleme als Gleichaltrige, die später in die Pubertät kommen. Mädchen, die ihre Periode früher bekommen, haben möglicherweise auch ein höheres Risiko, im Erwachsenenalter an Brust- oder Gebärmutterkrebs zu erkranken.

Niemand weiß, welcher Risikofaktor – oder wahrscheinlicher, welche Kombination von Faktoren – den Altersrückgang antreibt oder warum es starke rassen- und geschlechtsspezifische Unterschiede gibt. Fettleibigkeit scheint eine Rolle zu spielen, kann die Veränderung aber nicht vollständig erklären. Forscher untersuchen auch andere potenzielle Einflüsse, einschließlich Chemikalien, die in bestimmten Kunststoffen und Stress zu finden sind. Und aus unklaren Gründen haben Ärzte auf der ganzen Welt während der Pandemie einen Anstieg der Fälle von früher Pubertät gemeldet.

„Wir sehen diese deutlichen Veränderungen bei all unseren Kindern, und wir wissen nicht, wie wir sie verhindern können, wenn wir wollten“, sagte Dr. Anders Juul, ein pädiatrischer Endokrinologe an der Universität Kopenhagen, der zwei aktuelle Studien zu diesem Phänomen veröffentlicht hat. „Wir wissen nicht, was die Ursache ist.“

Fettleibigkeit

Ungefähr zu der Zeit, als Herman-Giddens ihre wegweisende Studie veröffentlichte, untersuchte die Forschungsgruppe von Juul die Brustentwicklung in einer Kohorte von 1.100 Mädchen in Kopenhagen, Dänemark. Im Gegensatz zu den amerikanischen Kindern entsprach die dänische Gruppe dem Muster, das lange in medizinischen Lehrbüchern beschrieben wurde: Mädchen begannen im Durchschnitt mit 11 Jahren, Brüste zu entwickeln.

„Ich wurde ziemlich oft über den US-Pubertätsboom, wie wir ihn nannten, interviewt“, sagte Juul. “Und ich sagte: ‘Das passiert nicht in Dänemark.'”

Damals schlug Juul vor, dass der frühere Beginn der Pubertät in den Vereinigten Staaten wahrscheinlich mit einer Zunahme der Fettleibigkeit bei Kindern zusammenhängt, die in Dänemark nicht aufgetreten war.

Fettleibigkeit wird seit den 1970er Jahren mit früheren Perioden bei Mädchen in Verbindung gebracht. Zahlreiche Studien haben seitdem festgestellt, dass übergewichtige oder fettleibige Mädchen dazu neigen, ihre Periode früher zu bekommen als Mädchen mit durchschnittlichem Gewicht.

In einer jahrzehntelangen Studie mit fast 1.200 Mädchen in Louisiana, die 2003 veröffentlicht wurde, wurde Fettleibigkeit bei Kindern mit früheren Perioden in Verbindung gebracht: Jede Standardabweichung über dem durchschnittlichen Kindergewicht war mit einer doppelten Wahrscheinlichkeit verbunden, eine Periode vor dem 12. Lebensjahr zu bekommen.

Und im Jahr 2021 fanden Forscher aus Großbritannien heraus, dass Leptin, ein Hormon, das von Fettzellen freigesetzt wird und den Hunger begrenzt, auf einen Teil des Gehirns einwirkt, der auch die sexuelle Entwicklung reguliert. Mäuse und Menschen mit bestimmten genetischen Mutationen in dieser Region erlebten eine spätere sexuelle Entwicklung.

„Ich glaube nicht, dass es viele Kontroversen darüber gibt, dass Fettleibigkeit heutzutage einen wesentlichen Beitrag zur frühen Pubertät leistet“, sagte Dr. Natalie Shaw, eine pädiatrische Endokrinologin am National Institute of Environmental Health Sciences, die die Auswirkungen von Fettleibigkeit auf die Pubertät untersucht hat.

Dennoch, fügte sie hinzu, seien viele Mädchen, die sich früh entwickeln, nicht übergewichtig.

„Fettleibigkeit kann das alles nicht erklären“, sagte Shaw. “Es ist einfach zu schnell passiert.”

Chemikalien

In den zehn Jahren nach der Herman-Giddens-Studie bemerkte Juul eine Zunahme der Anzahl von Überweisungen für die frühe Pubertät in Kopenhagen, hauptsächlich von Mädchen, die mit 7 oder 8 Jahren Brüste entwickelten.

„Und dann dachten wir: ‚Ist das ein echtes Phänomen?’“, sagte Juul. Oder, fragte er sich, waren Eltern und Ärzte wegen der Berichterstattung über die Studie von Herman-Giddens „hysterisch“ geworden?

In einer Studie aus dem Jahr 2009 mit fast 1.000 Mädchen im schulpflichtigen Alter in Kopenhagen stellte sein Team fest, dass das Durchschnittsalter der Brustentwicklung seit seiner früheren Studie um ein Jahr auf etwas unter 10 gesunken war, wobei die meisten Mädchen zwischen 7 und 12 Jahre alt waren. Mädchen bekamen ihre Periode auch früher, etwa im Alter von 13 Jahren, etwa vier Monate früher als zuvor berichtet.

„Das ist eine sehr deutliche Veränderung in sehr kurzer Zeit“, sagte Juul.

Aber anders als Ärzte in den USA glaubte er nicht, dass Fettleibigkeit schuld sei: Der Body-Mass-Index der dänischen Kinder der Kohorte 2009 sei nicht anders als in den 1990er Jahren.

Juul ist zu einem der lautstärksten Befürworter einer alternativen Theorie geworden: dass chemische Expositionen schuld sind. Die Mädchen mit der frühesten Brustentwicklung in seiner Studie von 2009, sagte er, hatten die höchsten Urinwerte von Phthalaten, Substanzen, die verwendet werden, um Kunststoffe haltbarer zu machen, die in allem zu finden sind, von Vinylböden bis hin zu Lebensmittelverpackungen.

Phthalate gehören zu einer breiteren Klasse von Chemikalien, die als „endokrine Disruptoren“ bezeichnet werden, die das Verhalten von Hormonen beeinflussen können und in den letzten Jahrzehnten in der Umwelt allgegenwärtig geworden sind. Aber die Beweise dafür, dass sie früher in die Pubertät fahren, sind düster.

In einem im vergangenen Monat veröffentlichten Übersichtsartikel analysierten Juul und ein Forscherteam Hunderte von Studien, die sich mit endokrinen Disruptoren und ihren Auswirkungen auf die Pubertät befassten. Die Methoden der Studien waren sehr unterschiedlich; einige wurden bei Jungen durchgeführt, andere bei Mädchen, und sie testeten auf viele verschiedene Chemikalien in verschiedenen Expositionsaltern. Am Ende umfasste die Analyse 23 Studien, die ähnlich genug waren, um verglichen zu werden, aber sie konnte keinen klaren Zusammenhang zwischen einer einzelnen Chemikalie und dem Alter der Pubertät zeigen.

Der große Vorteil ist, dass es nur wenige Veröffentlichungen und einen Mangel an Daten gibt, um diese Frage zu untersuchen “, sagte Dr. Russ Hauser, Umweltepidemiologe an der Harvard TH Chan School of Public Health und Mitautor der Analyse.

Dieser Mangel an Daten hat dazu geführt, dass viele Wissenschaftler der Theorie skeptisch gegenüberstehen, sagte Hauser, der kürzlich darüber berichtete, wie endokrine Disruptoren die Pubertät bei Jungen beeinflussen. “Wir haben nicht genug Daten, um starke Argumente für eine bestimmte Klasse von Chemikalien zu liefern.”

Stress und Lebensstil

Bei einer früheren Pubertät können auch andere Faktoren eine Rolle spielen, zumindest bei Mädchen. Sexueller Missbrauch in der frühen Kindheit wurde mit einem früheren Beginn der Pubertät in Verbindung gebracht. Kausalpfeile sind jedoch schwer zu zeichnen. Stress und Traumata könnten zu einer früheren Entwicklung führen, oder, wie Herman-Giddens vor Jahrzehnten vermutete, könnten Mädchen, die sich körperlich früher entwickeln, anfälliger für Missbrauch sein.

Mädchen, deren Mütter eine Vorgeschichte von Stimmungsstörungen haben, scheinen auch eher früh in die Pubertät zu kommen, ebenso wie Mädchen, die nicht bei ihren leiblichen Vätern leben. Lebensstilfaktoren wie mangelnde körperliche Aktivität wurden ebenfalls mit Veränderungen des pubertären Timings in Verbindung gebracht.

Und während der Pandemie stellten pädiatrische Endokrinologen aus der ganzen Welt fest, dass die Überweisungen für frühere Pubertät bei Mädchen zunahmen. Eine im Februar in Italien veröffentlichte Studie zeigte, dass 328 Mädchen in einem Zeitraum von sieben Monaten im Jahr 2020 an fünf Kliniken im ganzen Land überwiesen wurden, verglichen mit 140 im gleichen Zeitraum im Jahr 2019. (Bei Jungen wurde kein Unterschied festgestellt.) Anekdotisch dasselbe In Indien, der Türkei und den Vereinigten Staaten könnte etwas passieren.

„Ich habe meine Kollegen im ganzen Land gefragt, und einige von ihnen sagen: Ja, wir sehen einen ähnlichen Trendsagte dr. Paul Kaplowitz, emeritierter Professor für Pädiatrie am Children’s National Hospital in Washington. Es ist unklar, ob der Trend durch erhöhten Stress, eine sitzendere Lebensweise oder die Nähe der Eltern zu ihren Kindern verursacht wurde, um frühe Veränderungen zu bemerken.

Mehrere Faktoren tragen höchstwahrscheinlich gleichzeitig dazu bei. Und viele dieser Probleme wirken sich überproportional auf Familien mit niedrigem Einkommen aus, was teilweise die Rassenunterschiede beim Beginn der Pubertät in den Vereinigten Staaten erklären könnte, sagten die Forscher.

Eine neue Normalität?

Seit Jahrzehnten definieren medizinische Lehrbücher die Stadien der Pubertät anhand der Tanner-Skala, die auf genauen Beobachtungen von 1949 bis 1971 von etwa 700 Mädchen und Jungen beruhte, die in einem Waisenhaus in England gelebt hatten.

Die Skala definiert die normale Pubertät als beginnend im Alter von 8 Jahren oder älter für Mädchen und im Alter von 9 Jahren oder älter für Jungen. Wenn die Pubertät jünger als diese Grenzwerte beginnt, sollten Ärzte das Kind auf eine seltene hormonelle Störung namens zentrale vorzeitige Pubertät untersuchen, die die Pubertät bereits im Säuglingsalter anregen kann. Kinder mit dieser Störung werden oft Gehirnscans unterzogen und nehmen verschriebene Medikamente, die die Pubertät blockieren, um die sexuelle Entwicklung bis zu einem angemessenen Alter zu verzögern.

Einige Experten argumentieren jedoch, dass die Altersgrenze für die Alarmierung gesenkt werden sollte. Andernfalls könnten gesunde Kinder an Spezialisten überwiesen und unnötigen medizinischen Eingriffen unterzogen werden, die körperlich anstrengend und teuer sein können.

„Es gibt noch viel mehr Daten, dass das Alter von 8 Jahren nicht die optimale Grenze ist, um normal von abnormal zu trennen“, sagte Kaplowitz. 1999 argumentierte er, dass die Altersgrenze für die normale Pubertät bei weißen Mädchen auf 7 Jahre und bei schwarzen Mädchen auf 6 Jahre gesenkt werden sollte. „Das kam nicht so gut an“, erinnert er sich.

Diese Haltung wurde jedoch durch eine aktuelle Studie von Juuls Gruppe gestützt, die zeigte, dass von 205 pubertären Kindern unter 8 Jahren, die sich einem Gehirnscan unterzogen, nur 1,8 % der Mädchen und 12,5 % der Jungen Gehirnanomalien aufwiesen, die auf eine zentrale vorzeitige Pubertät hindeuteten.

Die Herabsetzung der Altersgrenze bleibt jedoch umstritten, da viele Kinderärzte argumentieren, dass das Risiko einer Erkrankung immer noch groß genug ist, um zusätzliche Vorsichtsmaßnahmen zu rechtfertigen. Andere, wie Herman-Giddens, sagen, dass die Änderungen ein Zeichen für ein legitimes Problem der öffentlichen Gesundheit sind und nicht als normal akzeptiert werden sollten.

“Es mag im Sinne dessen, was die Daten zeigen, normal sein”, sagte Herman-Giddens, “aber ich glaube nicht, dass es normal ist, da es kein besseres Wort dafür gibt, was die Natur beabsichtigt hat.”

© 2022 The New York Times Company

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